La lunotipia. Tipografía digital, TeX y cafeína

«Aprender LaTeX»

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Figura 1: La mascota de TeX, dibujada por Duane Bibby

  1. De vez en cuando me preguntan dónde y cómo aprender LATEX. Primero, LATEX no fue nunca, ni es ni será un procesador de texto. LATEX es un formato (no el único), un lenguaje de alto nivel para hacer composición tipográfica con TEX.
  2. Para entender LATEX antes hay que entender qué es TEX, y si no te interesa la tipografía en su expresión más elevada y refinada, ni la producción de libros, entonces ni TEX ni LATEX son para ti.
  3. TEX es un «digital typesetting system». Es a la tipografía lo que a la música podría ser un sintetizador o un sampler. Mientras éstos generan sonidos y emulan instrumentos musicales acústicos, TEX recrea y automatiza mediante algoritmos la técnica y el arte del cajista clásico.
  4. TEX es también un lenguaje de programación y, por tanto, es programable a bajo nivel para que haga una serie de cosas elementales (en el plano meramente físico de la composición) y las haga de manera perfecta. Pero uno de sus lenguajes semánticos es LATEX. Si TEX es el cajista, el que se mancha el mono de trabajo, LATEX es entonces el director editorial. Usar LATEX como procesador de texto, como se hace en medios académicos/científicos, es como grabar un audio del whatsapp en un software profesional de sonido como Logic o ProTools (o Ardour en GNU/Linux).
  5. Dicho esto, LATEX, cuya estructura es de núcleo mínimo, se «aprende» rápido: la disposición del documento, la sintaxis básica, definir y redefinir comandos y entornos, las clases estándar, etc. A mí todo eso me llevó muy poco aprenderlo.
  6. Pero no es aprender LATEX. Dado que éste se extiende a base de paquetes, aprender realmente LATEX es aprender la documentación de los paquetes que usas. Cada paquete viene profusamente documentado. La documentación se estudia muy poco, y eso no es óptimo.
  7. También es bueno saber cuándo se opera a nivel LATEX y cuando a nivel TEX: cuándo se usa lenguaje LATEX y cuándo los comandos TEX (las primitivas).
  8. LuaTEX (e insisto: LuaTEX es lo que se debe usar: el resto va a quedar desfasado y el mundo TEX ya gira en torno a LuaTEX) incorpora sus propias primitivas y, lo más importante, un intérprete de Lua.
  9. Así, en LuaLATEX puedes usar lenguaje LATEX e injertar lenguaje Lua para manejar diversos aspectos de la composición en el pre-proceso. Y eso te da un control tipográfico brutal. Lua también abre nuevas posibilidades a los desarrolladores de paquetes.
  10. Por último, la mejor forma de aprender LATEX es usar LATEX. Porque cada libro aporta sus propios retos. No hay dos libros iguales en el universo.

Publicado: 26/10/19

Última actualización: 21/05/20


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